Hace poco en Florida (USA) un coche eléctrico se incendió en la carretera. La policía que rápidamente llegó al lugar se apresuró a intentar apagar el incendio con un extintor de incendios. Fue un esfuerzo inútil. El coche siguió ardiendo a pesar de su esfuerzo.

Es posible que los agentes no supieran que las baterías de iones de litio dentro de los vehículos eléctricos, una vez encendidas, no se pueden apagar con productos químicos de un extintor convencional. Los incendios de la batería son susceptibles a una reacción en cadena autodestructiva conocida como fuga térmica, causando un circuito de retroalimentación de temperaturas en aumento. Los bomberos finalmente apagaron las llamas con agua, que parecía funcionar, pero el coche destrozado se volvió a encender dos veces más después de ser remolcado. Esto ocasionó lo que en el informe policial posterior llamaron “medidas extraordinarias”, incluida una llamada a la unidad de materiales peligrosos para obtener información sobre cómo extinguir el incendio de una vez por todas.

El accidente muestra los desafíos que enfrentan los socorristas que no están familiarizados con las características especiales y los peligros estos vehículos. Los expertos en seguridad dicen que la única forma de extinguir una batería de iones de litio dentro de un vehículo es con miles de galones de agua, mucho más de lo que se necesita para detener un incendio en un motor de gasolina típico. La otra opción es dejar que se consuma. “Es un incendio tan difícil porque se necesita mucha agua para apagarlo”, dijo un comisario de los bomberos que intervinieron en el accidente.

Además de los incendios, los servicios de emergencia que se ocupan de los vehículos eléctricos se enfrentan a los riesgos de los cables de alto voltaje y los motores de funcionamiento silencioso.

La expectativa de que las ventas de vehículos eléctricos aumenten considerablemente en los próximos cinco años hace que sea fundamental educar a los socorristas y desarrollar nuevos estándares que faciliten la identificación y la resolución de problemas para la policía, los bomberos y los operadores de camiones de remolque.

Como ejemplo, la información que indica la guía de respuesta de emergencia de uno de los fabricantes de vehículos eléctricos señala: “Los incendios de baterías pueden demorar hasta 24 horas en apagarse. Considere permitir que la batería se queme mientras se protege de la exposición”.

Una de las primeras cosas que aprenden los socorristas: nunca corte un cable naranja, un color reservado para el cableado que supere los 60 voltios. Estos se pueden encontrar no solo en la parte delantera o trasera de un automóvil, sino también detrás de los paneles laterales. La mayoría de los vehículos que funcionan con gasolina no tienen cables de color naranja, ya que utilizan una carga eléctrica alimentada por una batería estándar de 12 voltios. Un vehículo eléctrico típico funciona más cerca de los 400 voltios, potencialmente mortales.

Los voltajes más altos son parte de una tendencia diseñada para maximizar la eficiencia y aumentar la potencia. Al parecer puede que en pocos años se esté hablando de los 1,200 voltios para vehículos.

El código de color naranja fue uno de los primeros pasos que tomaron los fabricantes de automóviles para ayudar a los socorristas y técnicos de reparación de automóviles. Otros esfuerzos incluyen la estandarización de los materiales de instrucción y la promoción de la identificación para ayudar a identificar los vehículos eléctricos. Los funcionarios dicen que las futuras revisiones pueden incluir llamadas a incluir un interruptor de emergencia para cortar la energía debajo de los capos de los vehículos eléctricos.

Otros países también están lidiando con el problema de familiarizar a los equipos de respuesta de emergencia con los autos eléctricos. En 2016, los bomberos en un pequeño pueblo de Noruega permitieron que un Tesla se quemara en el suelo de una estación de carga, dejando solo los restos carbonizados del bastidor y las ruedas, porque temían erróneamente que el uso de agua pudiera provocar una descarga eléctrica. Más tarde ese año, los bomberos en los Países Bajos demoraron la extracción del cuerpo de un conductor fallecido de un vehículo involucrado en un accidente debido al temor de electrocución si cortaban un cable en el chasis del automóvil.

“No saber cómo asegurar un vehículo eléctrico puede ser letal”